La recherche de provenance vise à reconstituer l’origine d’une œuvre, depuis sa création jusqu’à sa localisation actuelle. L’objectif est d’identifier les propriétaires successifs de l’œuvre et de retracer au mieux l’ensemble de son parcours.

La collection publique bâloise (Öffentliche Kunstsammlung Basel), en lien avec sa commission artistique consultative, considère que les mesures en faveur d’une gestion honnête et transparente de l’histoire des collections du musée relèvent d’un devoir moral et d’une exigence scientifique, conformément au Code de déontologie de l’ICOM. En outre, elle s’est engagée à respecter les accords de Washington adoptés par 44 états en 1998. L’adoption des principes de la Conférence de Washington suppose une participation active et attentive à l’identification d’œuvres spoliées par les nazis, respectivement de ventes forcées d'œuvres d'art réalisées sous la pression du régime national-socialiste en Allemagne et dans les territoires occupés par l’Allemagne.

À cet égard, et dans le cadre des recherches de la Commission Indépendante d’Experts Suisse – Seconde Guerre Mondiale (CIE), le fonds d’archives propre à la collection publique bâloise (jusqu’en 1960) a été classé de manière systématique et rendu accessible grâce à un outil de recherche dans les années 2000-2001. Parallèlement, les collections de peintures et de sculptures furent soumises à un premier examen compte tenu d’une potentielle suspicion de spoliation. Entre 2010 et 2013, un projet subventionné par un fonds de tiers a permis l’analyse scientifique de l’ensemble des collections de peintures et de sculptures et leur transfert dans un catalogue de collection électronique accessible au public au moyen de la collection en ligne. La documentation résultant de ce travail constitue un matériau précieux en vue de toutes futures recherches au sein du musée. Ces dernières années, cette base documentaire a permis de constituer de nombreux dossiers sur l’origine d’œuvres individuelles ou d’ensembles de la collection.

Depuis l’autome 2016, un projet soutenu par l’Office fédéral de la culture (OFC) permet une réflexion approfondie sur la problématique complexe de recherche de provenance. Dans ce cadre, une recherche est en cours pour déterminer l’origine de l’ensemble d’environ 380 peintures et sculptures entrées dans la collection publique bâloise entre 1933 et 1945. Il est prévu de soumettre également à un examen l’abondante collection de travaux sur papier du Kupferstichkabinett (cabinet des arts graphiques) et celle de la bibliothèque du Kunstmuseum. L’évaluation et le regroupement systématique de toutes les sources disponibles permettent d’appréhender, dans son contexte historique, la politique d'acquisition menée à Bâle, à cette époque, sous l’égide des conservateurs Otto Fischer (1928-1939) et Georg Schmidt (1939-1962). Les résultats des recherches seront publiés à l’issue du projet via la collection en ligne.